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探索恐龙灭绝之谜

距今大约6500万~7000万年前,曾经称霸地球长达1.4亿年之久的庞然大物——恐龙突然从地球上消失得无影无踪。长期以来,科学家们对恐龙这种人类史前生物的灭绝,一直有多种猜测:究竟是因为它们自身进化的失败,还是因为飞来的天外横祸呢?陆生恐龙和巨大的海洋爬行动物大约在6700万年前灭绝,地球当时可能受到巨大陨石的撞击,太阳被灰尘遮掩,导致了一个“漫长的冬季”,于是植物死掉了,大部分以植物为食的爬行动物以及以爬行动物为食的动物也相继灭绝了。最初,一些科学家依据达尔文的进化论,认为导致恐龙最终灭绝的原因是恐龙自身种族的老化,以及在与新兴的哺乳动物的进化竞争中的失败。在几千万年前,正当恐龙称霸于地球时,出现了一种新兴的高等动物——哺乳动物。哺乳动物的体形当然无法与庞大的恐龙相比,可它们却依靠能够隔热和保温的毛皮和脂肪层、高度发达的大脑和非常高的幼仔成活率,成功地在地球环境变化中生存下来。而体形庞大的恐龙在这场残酷的生存竞争中,却注定了要失败,它们只能退出生存的历史舞台。还有一些生物学家则认为恐龙是由于慢性食物中毒才灭绝的。原来,为了保护自身的生存和繁衍,曾在中生代遍布全球的苏铁、辛齿等裸子植物,在自己体内产生了一些有毒的生物碱,如尼古丁、吗啡、番木硷等。当一些食草恐龙吞入这些植物时,也就相当于吞下了“毒药”。由于食物链的关系,食肉恐龙也间接中毒。就这样,恐龙体内的毒素越积越多。在毒素的侵袭下,恐龙神经变得麻木,直到最后整个种群都消失殆尽。除此之外,还有氧气过量说、便秘说等等,但这些观点都是纯粹从生物角度提出来的,现代科学家们认为,它们都有一个不足之处:生物学意义上的物种灭绝是需要一段极为漫长的时间的,而根据人们目前已经掌握的资料判断,恐龙是在距今大约6500万年“很短”的一段时期内突然灭绝的。因此,这些生物学假设现在备受冷落。现在,越来越多的科学家支持是宇宙天体物理变化导致了恐龙灭绝这种观点。1979年,美国加州大学伯克利分校着名物理学家、诺贝尔奖获得者路易斯·阿尔瓦雷兹,提出了着名的“小行星撞击说”,为人类探讨恐龙灭绝之谜开辟了一条新的道路。1983年,美国物理学家理查德·马勒、天文学家马克·戴维斯、古生物学家戴维·罗普和约翰·塞考斯基,以及轨道动力学专家皮埃·哈特等人,根据各自的研究,共同提出了“生物周期性大灭绝假说”,也叫“尼米西斯假说”。他们认为,地球上类似恐龙消失这种“生物大灭绝”是周期性的,大约每隔2600万会在地球上上演一次。这是因为,银河系中的大多数恒星都属于双星系统,太阳当然也是如此,它有一颗人类从未见过的神秘伴星——“尼米西斯星”。“尼米西斯星”大约每隔2600万~3000万年,就会从太阳系的外围经过。受其影响,冥王星周围飘荡着的近十亿颗彗星和小行星就会脱离原来的轨道,组成流星雨进入太阳系,其中难免有一两颗不幸撞击或者落在地球上,使一些生物遭到灭顶之灾。还有一些科学家认为,是太阳系在银河系中的“死亡穿行”引起了恐龙的灭绝。大家都知道,太阳系的九大行星围绕着太阳旋转,而太阳系围绕着银河系的中心旋转,旋转一周得需要2.5亿年时间。由于受从中心释放出的强烈的放射性物质的影响,在银河系的一部分地区便形成了一块“死亡地带”。在距今6500万年至7000万年前,太阳系刚好穿行于这个“死亡地带”中,所有的地球生物因此都受到放射性射线的袭击,恐龙也惨遭灭顶之灾。根据最近的科学研究,恐龙的灭绝实际上也持续了几十万年,在此期间,恐龙至少经历了两次大规模的死亡。因此,说其灭绝是一个“突然”现象,但这个“突然”是相对意义上的。可是,“飞来横祸”和地球自身的突变,对地球产生的影响都是短期的,不可能持续几万年,甚至几十万年。看来,这些观点都无法圆满地解答恐龙灭绝之谜,人类暂时还无法证实或是推翻这些“推断”和“假设”。

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